Программа: Adobe Photoshop
Практика
Автор: Pulse
Источник: http://emdiart.ru

http://emdiart.ru/uploads/000e/32/ad/15651-1-f.jpg
Слой в фотошопе - это отдельно-взятое изображение. Редактировать его можно также отдельно ото всех остальных слоёв. Вместе слои создают единую картинку. Дабы понять всю суть, рассмотрим скриншот ниже:
http://emdiart.ru/uploads/000e/32/ad/15646-2-f.jpg
Здесь вы можете наблюдать расшифровку всех кнопок и символов в панели слоёв (Layers). Вызвать эту панель (если её нет) можно посредством нажатия на меню "Окно" - "Слои" (window - layers) или горячей клавишей f7
Для неопытного глаза - это всего лишь плоское изображение. Но на самом деле, оно состоит из трёх слоёв - это показано чуть ниже на том же скриншоте: фона, слоя с набором различных кистей и слоя с девушкой.
В панели слоёв для лучшего ориентирования размещены миниатюры, чтобы не запутаться в разных элементах.
Что следует знать при работе со слоями:
1. Слои читаются снизу вверх. Верхний слой всегда будет перекрывать слой, находящийся ниже.
2. Вы всегда можете отключить/включить просмотр того или иного слоя.
Для этого нужно нажать на значке глаза слева от слоя, который регулирует его видимость.
http://emdiart.ru/uploads/000e/32/ad/15646-5-f.gif
3. Чтобы активировать слой и применять к нему какие-либо действия, необходимо кликнуть по нему. Нужный слой выделится синим/cерым цветом в панели слоёв (до cs4 выделение голубоватого цвета)
4. Зажав клавишу  Alt (для PC) или Option (для Mac) с одновременным кликом по иконке глаза, включится/выключится видимость всех остальных слоёв.
5. Создать новый слой поможет кнопка внизу панели "Создать новый слой" New Layer. После клика над активным слоем появится новый чистый слой - см. скриншот.
http://emdiart.ru/uploads/000e/32/ad/15646-3-f.jpg
Здесь активным был слой под номером 2, поэтому новый слой появился над ним.
6. Помимо всего прочего, слои можно менять местами, перетаскивая их, зажав левую кнопку мыши.
http://emdiart.ru/uploads/000e/32/ad/15647-5-f.gif
7. Создать дубликат того или иного слоя помогут всё те же кнопки в панели слоёв, снизу. Перетащите слой в корзину - если собираетесь его удалить, или на кнопку "Создать новый слой", если хотите создать дубликат (который, к слову, будет иметь название  ваше_название_слоя Копия).
http://emdiart.ru/uploads/000e/32/ad/15647-4-f.gif
8. Вы также можете смешивать пиксели слоёв, используя opacity (непрозрачность). Чем левее ползунок, тем прозрачнее активный слой.
Исчисляется в процентах.
http://emdiart.ru/uploads/000e/32/ad/15648-1-f.gif
9. На панели слоёв есть сноска - треугольник до версии cs4   и с этой версии - "список со стрелкой". Кликнув на данную кнопку, вы увидите ещё несколько функций, которые могут пригодиться в работе со слоями, мало того, здесь же находятся функции, описанные выше.
Для примера, я выполнила объединение двух слоёв нашей картинки. Эти два слоя стали единым целым. Функция "Выполнить сведение" удаляет все "спрятанные" (те, у которых отключена видимость) слои и объединяет остальные, давая единое изображение.
http://emdiart.ru/uploads/000e/32/ad/15646-4-f.jpg
10. Связать слои, не объединяя, поможет кнопка внизу панели слоёв. См. скриншот ниже.
http://emdiart.ru/uploads/000e/32/ad/15647-3-f.gif
11. Для того, чтобы не запутаться во многочисленных слоях больших изображений - коллажей, а также для удобства, создана кнопочка "Создать группу". В группу можно поместить разом все слои, или определённую часть (перетаскивать, используя ctrl+левую кнопку мыши).
Редактировать группу проще (особенно при маске слоя - удобно при создании анимации). Обрезать, менять режим наложения, отключать видимость.
http://emdiart.ru/uploads/000e/32/ad/15648-2-f.gif
12. Чтобы выделить отдельный слой, а именно находящееся на нём изображение, нужно (посредством зажатия левой кнопки мыши и клавиши ctrl )  кликнуть на миниатюру нужного слоя. Вместо указателя вы сможете наблюдать руку с квадратом выделения, а вокруг изображения бегущий пунктир -"муравьиную дорожку".
http://emdiart.ru/uploads/000e/32/ad/15647-1-f.gif
13. И, наконец, можно смешивать пиксели слоёв с помощью режимов наложения (Blending modes). Меню выбора режимов расположено чуть выше палитры слоёв -Layers, рядом с ползунком  непрозрачности (opacity). Подробнее о режимах наложения здесь.
По определённым формулам пиксели двух слоёв, находящихся рядом, смешиваются, показывая на выходе интересный результат.
По умолчанию, режим наложения слоя всегда будет стоять на normal- обычный.
http://emdiart.ru/uploads/000e/32/ad/15647-2-f.gif
14. Переименовать слой не составит труда -  дважды щелкните по нему в палитре Layers (слои) и в новом окне введите имя. Вызвать "стиль слоя" (в котором есть выбор тени, цветов, тиснения, обводки) можно также кликнув по слою несколько раз.